¿Cuál es la diferencia entre insectos y arácnidos?

Clase insecta

De las 1,5 millones de especies animales que los científicos han catalogado hasta la fecha, alrededor de dos tercios son insectos.

Los insectos tienen formas y tamaños muy variados y muestran comportamientos muy diversos. Pero todos ellos comparten un conjunto de características definitorias. ¿Qué tienen en común las hormigas, las moscas y los escarabajos? Todos tienen antenas, 6 patas y cuerpos que constan de 3 partes: una cabeza, un tórax y un abdomen.

También son inmensamente exitosos. Por ejemplo, las hormigas. Algunos biólogos de renombre predicen que puede haber sobre la Tierra unos 10 mil millones. Eso son 10.000.000.000.000.000.000… o alrededor de ¡1,4 millones de hormigas por cada humano en el planeta!

Clase arachnida

Los arácnidos reciben su nombre de Arachne, la hija del pastor y maestra tejedora de la mitología griega que se convirtió en una araña. De hecho, las arañas son el orden más grande dentro de su clase. Otros arácnidos conocidos incluyen a los escorpiones, las garrapatas, los ácaros y los solífugos (también conocidos como arañas camello).

A los arácnidos a menudo se los nombra como insectos. Aunque las dos clases son similares en muchos aspectos, deben ser diferenciadas. Los insectos y los arácnidos son invertebrados artrópodos con exoesqueletos, patas articuladas y cuerpos segmentados. La diferencia está en los números: Los arácnidos tienen 8 patas y sólo 2 segmentos en sus cuerpos. Su cabeza y tórax están combinados formando algo llamado cefalotórax.

Una araña camello sobre fondo blanco. Foto de Dmitry Abezgauz | Shutterstock.com
Una araña camello sobre fondo blanco. Foto de Dmitry Abezgauz | Shutterstock.com

Mantis religiosa

Empecemos con, seguramente, el depredador mejor adaptado del mundo de los insectos: la mantis religiosa. Aprovechando el camuflaje y su estructura vegetal, las mantis religiosas son las maestras de las emboscadas.

Pueden ser pequeñas pero atacarán casi cualquier cosa que esté al alcance de sus patas dentadas. No sólo otros insectos (como las abejas del video que acompaña este párrafo), ¡también se alimentan de pequeños roedores, ranas, lagartijas e incluso pequeños pájaros!

Además del sigilo, estas formidables cazadoras tienen una visión increíble. No sólo poseen dos grandes ojos compuestos a los lados de la cabeza que les permiten ver en 360 grados, sino que también tienen tres pequeños ojos adicionales para funciones específicas. Los mántidos son capaces de girar sus cabezas 180 grados para expandir su campo visual. Ninguna otra orden de insectos puede hacer esto.

Lo que se suma a su insaciable reputación es la participación en el canibalismo sexual. Las mantis hembra nunca se pierden una comida. Las hembras se comen vivos a los machos durante o poco después del apareamiento.

Araña bananera

La araña bananera es, de hecho, el nombre de dos especies distintas: Phoneutria feray Phoneutria nigriventer. A veces también se las conoce como arañas errantes del banano o brasileña, debido a su bien documentado talento para aparecer en los tazones de fruta de la gente.

¿Por qué debería importar eso? Bueno, ambas especies están en la lista de arañas más mortíferas del mundo. Su veneno es altamente tóxico, pero la severidad de su efecto depende de la cantidad de veneno que haya sido inoculado. Generalmente, la hembra de la araña bananera produce una mayor cantidad de veneno.

Su veneno ataca el sistema nervioso, causando un dolor insoportable, pérdida del control muscular y problemas respiratorios. En las víctimas masculinas, una mordedura puede llevar al priapismo, una continua y dolorosa erección del pene. Y en altas concentraciones, el veneno puede provocar parálisis y asfixia.

Araña bananera venenosa (Phoneutria sp.), Ecuador. Foto por Dr. Morley Leer | Shutterstock.com
Araña bananera venenosa (Phoneutria sp.), Ecuador. Foto por Dr. Morley Leer | Shutterstock.com

Araña cazadora

La siguiente es una familia de arácnidos realmente enormes. Hay 83 especies de arañas cazadoras, incluyendo la araña más grande del mundo, la Heteropoda maxima australiana (araña cazadora gigante), que tiene una envergadura de 30 cm. Aunque a menudo se las conoce como tarántulas, en realidad pertenecen a la familia Sparassidae.

La araña cazadora no es tan venenosa como la araña bananera, ni es particularmente agresiva. Aunque sus colmillos son lo suficientemente largos y afilados como para perforar la piel humana, es poco probable que la mordedura de una araña cazadora provoque algo más que dolor e hinchazón.

Incluso sin representar una amenaza mortal para los humanos, estos depredadores altamente efectivos bien merecen su inclusión en esta lista. Como su nombre sugiere, en lugar de tejer telarañas y esperar a que sus presas lleguen, las arañas cazadoras prefieren acecharlas.

¿Qué las hace tan efectivas? Para empezar, son muy rápidas. No es fácil medir la velocidad de una araña, pero se ha estimado que las especies de cazadoras más rápidas pueden correr 42 longitudes de su cuerpo por segundo.

No sólo son rápidas, sino que también son absolutamente potentes. ¡Echa un vistazo al video arrastrando un ratón por el lateral de una nevera!

Escarabajo Epomis

Todos los invertebrados que hemos visto hasta ahora son capaces de capturar presas del doble de su tamaño, pero ninguno altera el orden natural de las cosas como las larvas del escarabajo Epomis. Estos gusanos blancos, que miden no más de 20 mm, se alimentan exclusivamente de anfibios.

Es una rara inversión de la relación depredador-presa. Puedes pensar en ello como David y Goliat, ¡sólo que en este caso David mata y come gigantes regularmente!

¿Cómo lo hacen? Como se puede ver en el video, la larva atrae a la rana, simplemente asemejándose a la presa. Cuando la rana ataca, la larva evade el ataque. La presa se convierte en depredadora y la larva muerde la garganta o la parte inferior del anfibio con sus mandíbulas de doble gancho. Se produce un comportamiento parasitario, son las larvas las que se adhieren a la rana y comienzan a comérsela.

Hay algo inquietante en esta inversión de roles, pero ciertamente es una adaptación fascinante.

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