El aceite de palma es un gran negocio. Los altos rendimientos, la versatilidad de usos y el valor nutricional son sólo algunas de las razones por las que se ha convertido en el segundo cultivo oleaginoso más importante del mundo.

Se encuentra en miles de productos para el hogar, desde cosméticos hasta galletas, e incluso se puede utilizar para hacer biocombustibles. Sin embargo, su cultivo es un motivo de gran preocupación para el medio ambiente.

La exorbitante expansión de las plantaciones de palma aceitera, específicamente en el sudeste asiático, donde se produce actualmente el 85% del aceite de palma, representa una amenaza inmediata e irrefutable para la biodiversidad de la región.

¿Cómo es que el aceite de palma se hizo tan popular? ¿Cómo afecta el cultivo del aceite de palma al medio ambiente? ¿Y por qué prohibirlo no sería la mejor solución? Al responder a estas preguntas críticas, trataremos de desentrañar este complejo y divisivo problema ambiental.

22-ene-2017, Kedah, Malasia : Trabajador de aceite palmero cosechando aceite de palma. Por ayarx oren | Shutterstock.com
22-ene-2017, Kedah, Malasia : Trabajador de aceite palmero cosechando aceite de palma. Por ayarx oren | Shutterstock.com

¿Qué es el aceite de palma y cómo se produce?

La planta en cuestión, Elaeis guineensis, es una especie de palmera nativa de África Occidental. Esta región, que se extiende desde Gambia hasta Angola, era conocida anteriormente como Guinea y forma parte del nombre científico de la planta.

Como se puede ver en la imagen de abajo, el fruto de la palma crece en racimos grandes y densos, que pueden llegar a pesar hasta 10 kilogramos. En realidad hay dos tipos de aceite que se pueden extraer: el aceite de palma crudo proviene del prensado del fruto carnoso y el aceite de palmiste que proviene de la trituración del grano.

Aceite de palma africana (Elaeis guineensis Jacq.). Por wk1003mike | Shutterstock.com
Aceite de palma africana (Elaeis guineensis Jacq.). Por wk1003mike | Shutterstock.com

Independientemente del método, el proceso de producción sigue cuatro etapas clave:

  1. Separación de los frutos individuales del racimo.
  2. Ablandamiento de la pulpa de la fruta.
  3. Prensar el fruto para extraer el líquido oleoso.
  4. Purificación del aceite.

Las etapas iniciales suelen tener lugar en el país de cultivo, mientras que el fraccionamiento y la purificación tienen lugar después de la exportación de la materia prima. Como puedes imaginar, este largo proceso hace que la cadena de suministro sea complicada.

Gráfico que representa la cadena de suministro del aceite de palma
Gráfico que representa la cadena de suministro del aceite de palma

La historia de fondo y el boom

Los humanos han estado usando palmeras aceiteras durante milenios, con evidencia arqueológica encontrada en tumbas egipcias que se remontan al año 3000 a.C.

Sin embargo, fue durante la Revolución Industrial Británica, muchos siglos después, cuando surgió la primera demanda significativa de este aceite. En esta época se utilizaba principalmente en la fabricación de velas o como lubricante para maquinaria.

A medida que la demanda aumentaba en el siglo XX, se establecieron plantaciones dirigidas por europeos en África Central y el sudeste asiático. Según informa “World History of Food”, en 1930 la producción mundial había alcanzado las 250.000 toneladas métricas al año.

Pero no fue hasta finales del siglo pasado que una tendencia al alza se convirtió en un boom. De 2000 a 2012 la producción se duplicó de 25 a 50 millones de toneladas métricas. Y según Nature, Indonesia, el mayor productor mundial de aceite de palma, se espera que duplique su producción para el año 2030.

¿Cómo creció tanto el comercio de aceite de palma ?

Como veremos en la siguiente sección, hay una multitud de razones ambientales para estar en contra del aceite de palma. De hecho, para muchos compradores éticos, el aceite de palma ya está firmemente en la lista negra. Entonces, ¿cómo se convirtió en el petróleo de elección para tantas industrias?

Bueno, la verdad es que el aceite de palma tiene mucho a su favor. Desde la década de 1990 hemos sabido de la relación entre las grasas trans y ciertos riesgos para la salud, como las enfermedades cardíacas. En consecuencia, el aceite de palma, que es bajo en grasas trans, se utilizó como aceite sustitutivo en muchos alimentos procesados.

Además de los beneficios para la salud, es un cultivo notablemente eficiente. Produce más aceite por hectárea que cualquier otro cultivo de aceite vegetal. Como dice la UICN, “la palma aceitera produce alrededor del 35% de todo el aceite vegetal en menos del 10% de la tierra asignada a los cultivos oleaginosos”.

Considerando el potencial de rendimientos altos y rentables y la versatilidad de las aplicaciones, no es ninguna sorpresa que el aceite de palma se haya vuelto tan dominante.

Dicho esto, como veremos en la siguiente sección, la rápida expansión de las plantaciones en el mundo en desarrollo ha tenido (y sigue teniendo) consecuencias catastróficas para la biodiversidad.

¿Cuáles son los impactos de la producción de aceite de palma en la biodiversidad?

Incluso con altos rendimientos, la demanda mundial es tan grande que se están talando vastas áreas de bosques tropicales y turberas para dar paso a las plantaciones de palma aceitera. Estas acciones son desastrosas para el hábitat natural, la atmósfera, la vida silvestre local y los seres humanos por igual.

Cuando se queman árboles y turba, se libera una gran cantidad de carbono a la atmósfera. De hecho, las turberas pueden contener 20 veces más carbono que los bosques y también contienen metano. No sólo las emisiones impulsan el calentamiento global, sino que el humo de los incendios del paisaje ha demostrado ser responsable de más de 100.000 muertes en el sudeste asiático cada año.

Aceite de palma y biodiversidad - Informe de la UICN 2018
Aceite de palma y biodiversidad – Informe de la UICN 2018

Como destaca este reciente anuncio televisivo del Reino Unido, la deforestación y la degradación de los hábitats están teniendo un impacto irreversible en la vida silvestre local. Casi el 80% del hábitat de los orangutanes ha desaparecido en los últimos 20 años. Actualmente, más de 6.000 orangutanes mueren cada año como resultado directo de la expansión de la palma aceitera.

Por supuesto, con ecosistemas enteros diezmados, los orangutanes no son los únicos animales en riesgo. Otras especies incluyen el tigre de Sumatra, el rinoceronte de Sumatra, el oso malayo, el elefante pigmeo, la pantera nebulosa y el mono de probóscide. Lamentablemente, muchas de estas especies ya están en peligro crítico, como el tigre de Sumatra, que tiene una población de no más de 400 individuos.

Para una explicación más detallada de los efectos de la deforestación, consulte la excelente publicación de David Vallejo “Efecto de borde y fragmentación: principales causas de la extinción de especies”.

Tigre de Sumatra (Panthera tigris sumatrae). Por Ondrej Chvatal | Shutterstock.com
Tigre de Sumatra (Panthera tigris sumatrae). Por Ondrej Chvatal | Shutterstock.com

¿Qué se puede hacer para detenerlo?

Ante tal devastación, la respuesta obvia sería prohibir la producción de aceite de palma o boicotear los productos que contienen aceite de palma. Sin embargo, por más contradictorio que parezca, dejar el aceite de palma puede no ser la respuesta.

Uno de los argumentos presentados por las organizaciones de conservación, incluyendo Conservation International y la UICN, es que eliminar el aceite de palma de la ecuación no alterará la creciente demanda de aceites comestibles y biocombustibles.

Dado que otros cultivos oleaginosos tienen rendimientos inferiores a los de la palma aceitera, su sustitución probablemente exacerbaría el problema, ya que los productores necesitarían más tierras. El enemigo no es el aceite de palma en sí, sino cómo se cultiva.

En consonancia con este enfoque, la “Union of Concerned Sciencists” ha esbozado las siguientes medidas necesarias:

  1. Los desarrolladores de plantaciones mejoran los rendimientos y plantan en tierras degradadas.
  2. Los gobiernos formulan sus políticas sobre biocombustibles para evitar consecuencias imprevistas y asegurar que se cumplan objetivos climáticos críticos.
  3. Las compañías en negocios relacionados con el aceite de palma actúan para asegurar que ninguna de sus materias primas contribuya a la deforestación tropical o al agotamiento de las turberas.
  4. Los consumidores ejercen su influencia.

Hay señales de cambio dentro de la industria. Por ejemplo, organizaciones sin fines de lucro como RSPO y POIG están trabajando para facilitar el diálogo entre las principales partes interesadas e impulsar cadenas de suministro más trazables y sostenibles. Aun así, es evidente que muchas empresas importantes no se toman en serio la sostenibilidad.

A principios de este año, Greenpeace International publicó un informe titulado “The Final Countdown: Now or never to reform the palm oil industry“. Su investigación vincula algunas de las marcas más grandes del mundo con la destrucción de la selva tropical en Papúa, Indonesia.

En cuanto a la acción legislativa, la Unión Europea se ha comprometido a eliminar progresivamente el aceite de palma del combustible de transporte. Esta decisión se basó en los resultados de un estudio financiado por la Comisión Europea que sacó a la luz las emisiones indirectas de gases de efecto invernadero que implica su cultivo. Sin embargo, con el plazo fijado en 2030, puede que sea demasiado poco o demasiado tarde.

Finalmente quedan los consumidores, como tú y yo. A pesar de la creciente conciencia pública sobre el impacto ambiental del aceite de palma, lo que no está tan claro es cómo podemos desempeñar nuestro papel para revertir el daño.

Iniciativas como el “Palm Oil Buyers Scorecard” son bienintencionadas, pero se necesita hacer más para persuadir a las compañías de que revelen información sobre sus prácticas, para que los consumidores puedan comprar productos con la tranquilidad de que los ingredientes han venido de plantaciones cultivadas de manera sostenible.

Busca estos dos símbolos, los cuales indican que el aceite de palma fue producido de una manera social y ambientalmente responsable.

Programas de comercio de la RSPO y GreenPalm que apoyan la producción sostenible de aceite de palma
Programas de comercio de la RSPO y GreenPalm que apoyan la producción sostenible de aceite de palma

Para aquellos que desean boicotear completamente los productos de aceite de palma, puede ser más fácil decirlo que hacerlo. Sólo porque no veas las palabras’aceite de palma’ en el paquete, no significa que no esté ahí de una forma u otra. Puede decir simplemente “aceite vegetal” o “grasa vegetal”. Del mismo modo, tus cosméticos pueden contener ingredientes derivados de las palmeras aceiteras, como el palmitato o el ácido esteárico.

Para ayudarte a tomar decisiones informadas, WWF ha publicado una lista de Ingredientes con más de 20 términos.

Para más información sobre cómo hacer mejores y más éticas elecciones para el consumidor, consulte el episodio “El complejo mundo del aceite de palma” del podcast Ethical Consumer.

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