La probabilidad de tener gemelos en los humanos es muy pequeña. Pero, dependiendo de la procedencia de cada persona, existen variaciones. En África central, la tasa de nacimientos gemelares es de casi 30 por cada 1.000 nacimientos; sin embargo, en gran parte de Asia y América Latina el promedio es de sólo ocho por cada 1.000 nacimientos.

Existen, por supuesto, diferentes tipos de gemelos. En este artículo veremos cómo se gestan y descubriremos algunos ejemplos fascinantes de gemelos en el reino animal.

Tipos de gemelos

La primera distinción a hacer cuando se habla de gemelos es si son gemelos idénticos o fraternos. ¿Cuál es la diferencia? Aquí un repaso rápido:

Los gemelos fraternos, también conocidos como gemelos dizigóticos, son el tipo más común de gemelos. Esto ocurre cuando dos óvulos son fecundados por dos espermatozoides diferentes. Así que, de hecho, los gemelos fraternos (también conocidos como mellizos) no son más parecidos genéticamente que cualquier otro hermano.

Los gemelos idénticos, o gemelos monocigóticos, se gestan cuando un solo óvulo es fertilizado para formar un cigoto. Más tarde éste se divide para formar dos embriones separados y genéticamente iguales. Dar a luz a gemelos idénticos no es hereditario, por lo que la tasa de su nacimiento es relativamente constante en todo el mundo.

¿Has oído hablar de gemelos espejo? Este es un subconjunto de gemelos idénticos, cuando el óvulo fertilizado se divide más tarde (9-12 días). Los bebés gemelos espejados son esencialmente reflejos del otro; tendrán rasgos opuestos. Por ejemplo, uno probablemente sea diestro y el otro zurdo.

También es posible que el óvulo se divida antes de la fertilización. Si los óvulos resultantes son fecundados por dos espermatozoides separados, los gemelos serán medio idénticos y medio fraternos. Estos gemelos se llaman gemelos de cuerpos polares.

Padre con sus hijas gemelas. Por Juliane Liebermann
Padre con sus hijas gemelas. Por Juliane Liebermann

Gemelos en el reino animal

Todo ello respecto a los humanos, pero ¿qué hay de los gemelos en el reino animal? Teniendo en cuenta estas diferentes categorías, la respuesta debería ser bastante obvia. Cada vez que un animal da a luz múltiples crías, las crías son gemelas fraternas. Bueno, gemelos fraternos, trillizos fraternos, cuatrillizos o quíntuples. Ya me entiendes.

A distintos animales distintas camadas de diferentes tamaños. Los primates, como los humanos, rara vez tienen más de un bebé a la vez. Los conejos suelen tener camadas de tres o cuatro, mientras que los zorros tienen un máximo de diez u once.

Ratas topo desnudas y la regla de la mitad

Curiosamente, puedes estimar el tamaño promedio de la camada de un mamífero siguiendo la regla de la mitad. Esta regla se basa en la observación de que el tamaño de la camada de un mamífero es aproximadamente la mitad del número de glándulas mamárias que tiene la hembra.

Esto asegura que hay espacio para que todos los descendientes se alimenten y, por lo tanto, presenta una clara ventaja evolutiva. Sin embargo, como con cualquier regla, siempre hay excepciones.

La rata topo desnuda, una de nuestras formas de vida favoritas de todos los tiempos, es una de estas excepciones. La hembra tiene sólo 11 glándulas mamarias pero ¡puede producir camadas de hasta 28 crías! ¿Cómo se las arreglan? Resulta que las ratas topo desnudas son increíblemente buenas compartiendo.

Cría de rata topo desnuda buscando comida. Por Neil Bromhall | Shutterstock.com
Cría de rata topo desnuda buscando comida. Por Neil Bromhall | Shutterstock.com

Perros loberos irlandeses idénticos

La reproducción de estos mamíferos entraría dentro de los nacimientos fraternos, pero ¿qué pasa con los hermanamientos idénticos? Los gemelos monocigóticos son extremadamente raros en el mundo animal. Cuando dos fetos se adhieren a una placenta, uno o ambos tienden a no recibir suficiente oxígeno y no sobreviven al embarazo.

Eso no quiere decir que no pueda pasar. El primer caso de gemelos idénticos en perros fue confirmado por científicos hace apenas un par de años. Cullen y Romulus, sabuesos gemelos irlandeses, nacieron en Sudáfrica en 2016.

Inicialmente hubo algunas dudas al respecto, debido a pequeñas diferencias en las marcas de su pelaje. Sin embargo, esto es algo que cabe esperar. Aunque los gemelos monocigóticos tienen el mismo ADN, los genes pueden expresarse de manera diferente. Es la misma razón por la que los gemelos humanos idénticos tienen diferentes patrones de huellas dactilares.

Cuádruple de armadillos

Sorprendentemente, hay un animal que siempre tiene bebés idénticos: el armadillo. La mayoría de los miembros del género Dasypus, incluido el armadillo de nueve bandas, dan a luz a cuatro crías monocigóticas.

Este proceso, a través del cual se desarrollan múltiples embriones a partir de un solo óvulo fecundado, se denomina poliembrión.

¿Por qué sucede esto en los armadillos? Una hembra de armadillo sólo puede llevar un óvulo. Por lo tanto, la poliembrionía es la única manera de que un armadillo produzca más de una cría a la vez. Es simplemente una adaptación evolutiva en respuesta a una limitación natural.

Armadillo close up portrait while having sex. Pic by Andrea Izzotti | Shutterstock.com
Armadillo close up portrait while having sex. Pic by Andrea Izzotti | Shutterstock.com

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