Vida, pero no como la conocemos. A pesar de todos los avances científicos que ha logrado la humanidad, todavía estamos lidiando con algunas de las cuestiones fundamentales sobre la vida. No sólo las más complejas y existenciales, como el origen o el sentido de la misma, sino también las cuestiones más simples e inmediatas sobre la vida en la Tierra.

¿Existen límites para el tiempo de vida de un organismo? ¿Es posible que una criatura viva sea inmortal?

Esta semana, consideraremos estas preguntas y exploraremos algunos de los ejemplos extremos de longevidad en el reino animal.

¿Existen límites a la longevidad?

Hay casos de inmortalidad biológica en el reino animal. Un puñado de especies, incluyendo la inmortal medusa Turritopsis dohrnii, son capaces de pasar de un lado a otro entre la madurez sexual y la inmadurez.

De hecho, incluso para los humanos, puede que no haya una vida útil máxima. Un estudio reciente publicado en Nature dio seguimiento a 4.000 personas “super-ancianas” (de 105 años o más) en Italia. Los hallazgos sugieren que puede haber una “meseta de mortalidad”, lo que podría implicar que no hay límite a la longevidad humana.

(Personas que envejecen desde el nacimiento hasta los 100 años de edad)

Animales con las vidas más largas y más cortas

No hay dos vidas iguales. Mirando alrededor en el reino animal, podemos observar una variación masiva en la duración de la vida. Incluso entre especies que pertenecen a la misma clase de animales, la diferencia en cuanto a la duración de su vida puede ser enorme.

Para demostrarlo, vamos a ahondar en las vidas más cortas y largas del mundo animal, entre insectos, peces, reptiles y mamíferos.

Insectos

La vida más corta

  • Especie: Efímera

  • Nombre científico: Dolania americana
  • Distribución: Sureste de los Estados Unidos
  • Vida media: 5 minutos
Primer plano de una efímera que descansa sobre una brizna de hierba. Por Achkin | Shutterstock.com
Primer plano de una efímera que descansa sobre una brizna de hierba. Por Achkin | Shutterstock.com

La mayoría de las especies de efímeras viven alrededor de un día. Sin embargo, la vida adulta de una hembra de Dolania americana dura tan solo unos minutos. Y eso sí es vivir al minuto.

Se debería celebrar que la especie haya sobrevivido, ya que la hembra debe aparearse y poner sus huevos antes de que se acabe su corta vida.

La vida más larga

  • Especie: Termita (reina)

  • Nombre científico: Reticulitermes
  • Distribución: Europa, Asia y América del Norte
  • Vida media: 50 años

(Una termita reina llena de huevos)

El récord de longevidad de los insectos también lo ostenta una hembra: La reina de las termitas africanas que construyen montículos. Habiendo fundado una colonia, la reina puede vivir hasta 50 años. Crecen hasta 8 cm de longitud y, en su mejor momento, ¡pueden poner hasta 30.000 huevos al día!

Peces

La vida más corta

  • Especie: Gobio pigmeo enano

  • Nombre científico: Pandaka pygmaea
  • Distribución: Sudeste asiático
  • Vida media: 2 meses
Un gobio pigmeo enano en un arrecife de coral. Por Cigdem Sean Cooper | Shutterstock.com
Un gobio pigmeo enano en un arrecife de coral. Por Cigdem Sean Cooper | Shutterstock.com

Para el gobio pigmeo enano, como para las efímeras, el tiempo es esencial. Este diminuto pez que habita en los arrecifes alcanza la madurez sexual apenas 40 días después de eclosionar su huevo. En el par de semanas restantes, la hembra todavía puede lograr poner alrededor de 400 huevos.

La vida más larga

  • Especie: Tiburón de Groenlandia

  • Nombre científico: Somniosus microcephalus
  • Distribución: Atlántico Norte y Océano Ártico
  • Vida media: 400 años

(Raras imágenes de un tiburón de Groenlandia)

Según un estudio realizado en 2016, el tiburón de Groenlandia puede vivir hasta 400 años, lo que lo convierte en el vertebrado más longevo de la Tierra.

Ampliamente distribuidos por el Atlántico Norte y el Océano Ártico, estos tiburones son de desarrollo lento. Crecen a un ritmo de alrededor de 1 cm por año y alcanzan la madurez sexual alrededor de los 150 años de edad.

Reptiles

La vida más corta

  • Especie: Camaleón Pantera

  • Nombre científico: Furcifer pardalis
  • Distribución: Madagascar
  • Vida media: 12 meses
Camaleón pantera malgache en movimiento. Por Jan Czerny | Shutterstock.com
Camaleón pantera malgache en movimiento. Por Jan Czerny | Shutterstock.com

Hay alrededor de 200 especies distintas de camaleones. Todas ellas viven en climas tropicales y templados. Los camaleones pantera, endémicos de Madagascar, tienen la vida más corta de todas. Normalmente viven alrededor de un año.

Debido a la brevedad de sus vidas, los adultos mueren antes de que la nueva generación haya nacido de sus huevos.

La vida más larga

  • Especie: Tortuga gigante de Aldabra

  • Nombre científico: Geochelone gigantea
  • Distribución: Seychelles
  • Vida media: más de 200 años
Tortuga gigante de Aldabra en la isla de Curieuse, Seychelles. Por Ivan Hlobej | Shutterstock.com
Tortuga gigante de Aldabra en la isla de Curieuse, Seychelles. Por Ivan Hlobej | Shutterstock.com

Las tortugas gigantes de Aldabra toman sus nombres de las islas del Atolón de Aldabra en las islas Seychelles. Además de ser una de las tortugas más grandes, son también el reptil más longevo. A lo largo de la historia ha habido muchos reclamos sobre cuál ha sido la tortuga con más edad, pero tales reclamos son difíciles de verificar porque las tortugas tienden a sobrevivir a sus observadores humanos.

Sin embargo, el período de vida más largo registrado (255 años) es el de Adwaita, que vivió en el zoológico de Calcuta, en la India, de 1750 a 2006.

Mamíferos

La vida más corta

  • Especie: La rata gigante de Sunda de Müller

  • Nombre científico: Sundamys muelleri
  • Distribución: Indonesia, Malasia, Myanmar, Filipinas y Tailandia
  • Vida media: 6-12 meses
La rata gigante de Sunda de Müller por la noche. De www.worldlifeexpectancy.com
La rata gigante de Sunda de Müller por la noche. De www.worldlifeexpectancy.com

De acuerdo con la web “longevity records”, una base de datos completa de la esperanza de vida de los animales, la vida más corta de todos los mamíferos es la de la rata gigante de Sunda de Müller. Este pequeño roedor, que pertenece a la familia de los muridae, se encuentra en todo el sudeste asiático.

Aunque puede vivir más tiempo en cautiverio, en la naturaleza vive generalmente alrededor de seis meses.

La vida más larga

  • Especie: Ballena de Groenlandia o ballena boreal

  • Nombre científico: Balaena mysticetus
  • Distribución: Aguas árticas y subárticas
  • Vida media: 200 años

(Imágenes de una investigación sobre las ballenas de Groenlandia en el Ártico)

Las ballenas de Groenlandia tienen varios récords que reclamar. No sólo son los mamíferos más longevos de la Tierra, sino que también tienen la boca más grande de todos los animales y una lengua que se acerca mucho a los… ¡1000 kg!

Esta especie de ballenas también ha atraído la atención del mundo médico ya parecen ser casi totalmente inmunes al cáncer.

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